Interview: Serge Timmers (Merchants Of Air) - 'Cecilia's World - a novel about alternative music'

Interviews:Nederlands
  Erik Vandamme    4 september 2017

Merchants of Air oprichter Serge Timmers profileerde zich doorheen de jaren als DJ, eigenaar van een platenzaak, muzikant - hij speelt nog steeds muziek in een eigen project Misantronics - en journalist. Binnenkort brengt Serge een Engelstalig boek uit onder de titel 'Cecilia's World - a novel about alternative music'. Hoog tijd om Serge eens op de rooster te leggen, i.v.m. dit bijzondere project.


Serge, Hoe is het idee rond dit boek eigenlijk ontstaan?

Het was op een dinsdag. Ik had een heel weekend gespendeerd aan het opzoeken en verzamelen van informatie voor een ander boek over alternatieve en underground muziek, genaamd “Bottom Of The Pops”. Ik wilde een overzicht maken van een groot deel van de underground muziekwereld maar ik was niet tevreden over het resultaat. Het was te droog en inspiratieloos, min of meer een chronologische opsomming van genres. Die dinsdag moest ik plots denken aan 'De Wereld Van Sofie' van Jostein Gaarder. Daarin loodst een leraar een meisje doorheen de wereld van filosofie. Ik dacht, “als hij dat kan met filosofie, dan kan ik dat met muziek”. Nog diezelfde week ben ik beginnen schrijven, met “Bottom Of The Pops” als leidraad.

Schrijven en muziek zijn altijd mijn grote passies geweest. Als kind heb ik een verhaal geschreven over sleutelkinderen en magische sneeuwmannen. Ik heb een Nederlandstalige verhalenbundel geschreven (“Seks Is Tijdverlies”). Her en der op het internet zijn columns en verhalen terug te vinden en de laatste jaren schrijf ik voor Merchants Of Air. Ik heb in bands gespeeld, DJ geweest in de gothic en metal wereld en ik heb in een CD-winkel gewerkt. Ik denk dat “Cecilia's World” het logische resultaat is van decennia muziek en schrijven. Het is eigenlijk vreemd dat ik dit niet eerder heb gedaan.

We kunnen het wel lezen, maar willen het graag van u horen. Waar gaat het boek eigenlijk over?

De ondertitel is “a novel about alternative music”, zo staat het ook op de cover. Het gaat dus over alternatieve muziek zoals rock, metal, ambient, electro, dub, darkjazz en nog veel meer. Cecilia leert via haar leraar en via haar vrienden allerlei soorten muziek kennen. Ze stort zich vol overgave in de enorme wereld van toonkunst. Althans, dat was het initiële idee. Naarmate het boek vorderde zijn ook andere onderwerpen naar voor gekomen. Liefde, angst, politieke spelletjes... Ik denk dat de huidige tijdsgeest wel degelijk zijn invloed heeft gehad op het boek.

Terwijl ik het boek aan het schrijven was, vroeg ik me vaak af waarom conversaties over muziek zo weinig uitgeschreven worden in andere literatuur. Er wordt hier en daar wel eens een band of een nummer vernoemd maar dieper wordt er zelden op ingegaan. Toch is muziek een immens vaakbesproken thema én een perfecte sfeerschepper. In “Cecilia's World” is muziek volledig verweven met het dagelijkse leven en de avonturen die de personages meemaken, net zoals in het echte leven.

Het verhaal gaat, volgens ik heb gelezen, ook over uw eigen leven? Of heb ik het mis?

Ja en nee. Er is niet echt een personage dat mijn eigen leven vertegenwoordigt. De personages zijn geschoeid op allerlei mensen in allerlei subculturen, ook al tonen sommigen ervan mijn eigen karaktertrekken. Cecilia heeft mijn aangeboren muzikale nieuwsgierigheid geërfd en Johan profiteert van mijn jaren ervaring met tal van stijlen. Jeffrey komt dicht in de buurt van mijn jongere, langharige, metalhead zijnde ik. David, de vader van Cecilia, is waarschijnlijk de vader die ik zou zijn moest ik kinderen hebben.

Anderzijds is het wel zo dat het grootste deel van de besproken concerten gebaseerd is op concerten die ik gezien heb. De Link, het stamcafé van de kliek, is een letterlijk eerbetoon aan De Link in Hasselt. Voor mij is het destijds daar begonnen en dus wilde ik die naam in het boek. De andere zalen en festivals zijn ook gebaseerd op echte evenementen, alleen heb ik daar wel de naam veranderd. Dunk festival, Rodeofest, Antwerp Music City, Trix... alles is echt, behalve het verhaal, de line-ups en de stad waar alles zich afspeelt, die is volledig fictief.

Is de rode draad een liefdesverhaal? of vertel eens iets meer over 'de rode draad'?

De rode draad is het ontdekken van muziek maar ik kan niet ontkennen dat liefde een belangrijke rol speelt in het boek. Per slot van rekening is de hoofdfiguur een zestienjarig meisje met alle hormonale gevolgen vandien. Maar ook daar weer, muziek kan een zeer belangrijke rol spelen bij verliefdheid en relaties. Veel koppels weten nog heel goed op welk nummer ze voor het eerst gekust hebben, niet?

Uiteindelijk zitten we met drie samenlopende thema's. Enerzijds is er de geschiedenis van de muziekwereld. Daarnaast zijn er ook de gebeurtenissen en spanningen rond de school én volgen we Cecilia’s evolutie van puber naar jonge vrouw. Dus om op je vraag te antwoorden: ja, dit is een liefdesverhaal, over de liefde voor muziek.

Wanneer komt dit boek eigenlijk op de markt?

In oktober versturen we de digitale versies en in november komen de boeken zelf uit.

Kunnen we het boek nu al vooruit bestellen?

Ja, dat kan. Er loopt een pre-order campagne via Indiegogo en via bandcamp. De mensen die het boek in voorverkoop bestellen, krijgen een gepersonaliseerd exemplaar, ook van de digitale versie. Daarnaast hebben we een paar leuke attenties voorzien voor vroege vogels.

Is het digitaal verkrijgbaar en/of ook in papier vorm?

Beide. Digitaal is gemakkelijk, goedkoop en snel maar ik heb een boek geschreven en ik wil dat vasthouden en ruiken, net zoals een muzikant zijn werk liefst op plaat of CD ziet. Dus ja, er komen ook papieren versies uit. Hoeveel precies hangt af van de voorverkoop.

Er worden ook heel wat bands vernoemd in dit boek, welke? En Wat is het verhaal rond die bepaalde bands?

Ik heb een tijdlang een lijst bijgehouden van vernoemde bands en artiesten maar door een stomme fout ben ik die kwijtgeraakt. Er zitten honderden bands in het boek, van klassieke componisten (Bach, Wagner,...) over rock 'n roll goden (Chuck Berry, Elvis…) tot underground drone projecten (Ashtoreth, Sunn O)))...). Je een compleet overzicht geven zou een werk van lange adem zijn maar enkele tipjes van de sluier kan ik wel oplichten. Een aantal bands wordt genoemd naar aanleiding van een gesprek over een bepaald genre, zoals grunge, noise of grindcore. Klassiekers mochten niet ontbreken, dus Pink Floyd, Black Sabbath; Iron Maiden en Brian Eno staan erin. Orbital heeft een speciaal plekje gekregen omdat ik die fantastisch vind. Telepathy, Spoiwo, Cecilia::Eyes, Ashtoreth en Stratosphere zitten erin omdat ik die artiesten enorm respecteer én omdat ze op dit moment actief zijn. Daarnaast heb ik ook een paar bands erin gezet omdat hun naam literair zo interessant was. Die staan dan in kleine letters, een beetje verborgen. In de game wereld noemen ze dat “Easter eggs”. Ik vond dat wel een plezant gegeven om mee te spelen.

Update: ik heb een deel van de genoemde lijst teruggevonden: Golden Earring - The Ramones - Talk Talk - Simple Minds - Kong - Queen - Antonin Dvorák - Slipknot - Pink Floyd - Black Sabbath - Procol Harum - God Is An Astronaut - Cradle Of Filth - Slowdive - Nirvana - Apocalyptica - Therion - Merzbow - Venetian Snares - Cannibal Corpse - Sister Rosetta Tharpe - Rimsky-Korsakov - Prokofiev - Wagner - Iron Maiden - System Of A Down - Led Zeppelin - Jimi Hendrix - Ozzy - Metallica - Sisters Of Mercy - Motorhead - Rival Sons - Tiamat - Ashtoreth - Spoiwo - Telepathy - Ambassador21 - Combichrist - Johnny Cash - Chuck Berry - Elvis - Winter - Godspeed! You Black Emperor - Cecilia::Eyes - Reel Big Fish - Rammstein - Lacuna Coil - Nightwish - Evanescence - Bob Marley - Body Count - Anti-Flag - Oi-Polloi - Propagandhi - Slayer - Anthrax - Megadeth - Overkill - Municipal Waste - Death Angel - Sigur Ros - Explosions In The Sky - Tortoise - This Will Destroy You - The Jesus and Mary Chain - Cocteau Twins - AC/DC - Guns ‘n Roses - Rush - Deep Purple - Bad Brains - Impact (fictional) - Expire - Bark - Whitechapel - Oceans Ate Alaska - Despised Icon - Pentagram - Type O Negative - O Yuki Conjugate - Therapy? - Foo Fighters - REM - Red Hot Chili Peppers - Smashing Pumpkins - Weezer - Tangerine Dream - A-Sun Amissa - Barst - Yodok III - Bauhaus - Moonspell -Fields Of The Nephilim - The Cure - T.C. Matic - Joy Division - Hocico - Suicide Commando - Dulce Liquido - Neon Judgement - Gary Numan - Kraftwerk - Depeche Mode - Orbital - Zion Train - Fun Lovin' Criminals - Foo Fighters - R.E.M. - Muse - Placebo - Gogol Bordello - Television - New York Dolls - The Clash - The Damned - Sex Pistols

Ik heb het boek niet volledig gelezen, maar het gaat ook een beetje over de problemen die jongeren van ouders die veel reizen, waardoor ze telkens moeten verhuizen, ook ondervinden? Of heb ik het mis?

In feite was de verhuis van Cecilia louter de aanleiding om het hele boek te kunnen beginnen schrijven. Ik wilde haar laten beginnen met een schone lei. Naarmate het verhaal vorderde, ben ik wel dieper ingegaan op het geforceerd veranderen van omgeving en het effect daarvan op de persoonlijkheid van een kind/tiener. Voordat de lezer met haar kennismaakt, is Cecilia inderdaad al een aantal keer moeten verhuizen. Ze weet wel één en ander over eenzaamheid maar ze is mentaal wel sterk genoeg om door te zetten.

Waarom is het boek eigenlijk in het Engels en niet in het Nederlands geschreven? Ook op uw website is de taal 'Engels'? Is dat om diezelfde reden?

Toen ik destijds Merchants Of Air oprichtte, heb ik meteen besloten om alles in het Engels te doen, voornamelijk om het zo internationaal mogelijk te maken. Bovendien, als ik in het Nederlands zou schrijven over niet-Nederlandstalige bands, moest ik die reviews ook nog eens vertalen en daar had ik geen zin in. Daardoor ben ik al enkele jaren alleen maar in het Engels aan het schrijven. Schriftelijk is Engels mijn tweede taal geworden en ik heb door al dat schrijfwerk heel veel bijgeleerd. Dus toen ik “Cecilia's World” bedacht, ging ik automatisch in het Engels werken. Hier ook weer, omdat er acts als Aidan Baker en Napalm Death in staan, zou ik die passages ook weer moeten gaan vertalen. Die tijd spendeer ik liever aan het schrijven van reviews en andere werken.

Je zit al sinds de jaren '80 in de muziekwereld. Als DJ, muzikant en noem maar op. Heb je iets zien veranderen? Wat zijn zowat de grootste veranderingen?

Popmuziek is een pak platter geworden maar gelukkig zorgt de alternatieve sector voor een perfect tegengewicht. De hitlijsten staan al jaren vol met massa-geproduceerde kost en de hele muziekindustrie klaagt steen en been dat ze niets meer verdienen. Geen enkel alternatief voor de dalende verkoop van platen en CD’s werkt. Spotify is nog altijd niet winstgevend. Toch kan je er zeker van zijn dat op dit ogenblik duizenden camionettes met muzikanten over de snelwegen vlammen, op weg naar hun volgende concert. Labels als Consouling Sounds doen het blijkbaar goed, Dunk! Festival is erin geslaagd om de financiële problemen achter zich te laten. Belgische bands als Oathbreaker en AmenRa touren de wereld rond. De wereld verandert maar in de underground scenes is er nog altijd passie en respect. Ik merk dat op festivals en concerten waar mensen nog altijd uit de bol gaan en nog altijd de merchandise-tafels bestormen.

Op Dunk! Festival had ik een gesprek met de drummer van Meniscus. Op een gegeven moment vroeg hij vanwaar ik de band eigenlijk kende. Ik moest eerlijk toegeven dat het illegaal downloaden van een pakketje post rock-muziek daarvoor verantwoordelijk was. Zijn antwoord: “Well, without that illegal download, you would have never heard about us.” Dat is absoluut waar. Ondertussen heb ik ook al hun CD’s en een t-shirt. Ik denk dus niet dat de illegale downloads het probleem zijn. Ik denk dat de hebberigheid van managers, vertegenwoordigers en auteursrechtenorganisaties het probleem is. Moest de muziekindustrie enkel uit muzikanten en fans bestaan, zou die er veel mooier uitzien én winstgevend zijn.

Komt dat ook terug in je boek eigenlijk? Hoe de muziek is geëvolueerd?

“Cecilia's World” bevat een groot aantal mono- en dialogen waarin de geschiedenis van de muziek wordt uitgelegd. Er wordt ingegaan op het evolueren van genres en hun invloed op de volgende generaties. Zoals alles op deze planeet is muziek een levend ding dat constant verandert en vernieuwt. Die evolutie beschrijven was de initiële opzet van het boek. Daarnaast heb ik ook geprobeerd de emotionele en persoonlijke waarde van muziek in de schijnwerpers te zetten.

De passie en het respect waarover ik het net had, komen ook terug in het boek. Er wordt wel een beetje gelachen met “Gangnam Style” maar eigenlijk wordt elk genre en elke artiest met respect besproken. De passie zit er ook in. Al op haar tweede concert plundert Cecilia de merchandise-tafel en al vrij vroeg begint ze actief in de muziekwereld mee te draaien.

Om af te sluiten. Vertel eens aan onze lezers waarom zouden zij jouw boek moeten lezen/aanschaffen. Ikzelf vond het interessante lectuur, die ook een licht werpt op de alternatieve muziek. Binnen een brede omkadering.

Ik zou het graag willen verkopen als “de “Wereld Van Sofie” voor muziekliefhebbers” maar ondertussen is het veel meer dan dat. Het is een modern boek waarin het dagelijkse leven en de liefde voor muziek onlosmakelijk met elkaar verweven zijn. Voor mij is dat zo en voor miljoenen muziekliefhebbers is dat ook zo. De eerste reacties op “Cecilia’s World” waren zeer positief. De personages blijken herkenbaar, de situaties ook en het geheel leest als een trein. Bovendien spat de muziek van de pagina’s.

Het meisje op de cover is mijn nichtje, Emma. Tijdens de fotosessie hiervoor waren we aan het praten over school en over boekbesprekingen. De kans bestaat dat Emma dit boek ooit gaat moeten bespreken voor de les Engels. Tijdens dat gesprek vroeg ik me af, “wat voor boek zou ik graag willen bespreken” en met dat idee ben ik beginnen werken.

Bedankt voor dit fijne gesprek, en veel succes met uw boek.

Meer informatie:

Pre-order / crowdfunding campaign

Indiegogo: https://www.indiegogo.com/projects/cecilia-s-world-music-book/x/17165610#/

Bandcamp: https://merchantsofair.bandcamp.com/merch

Merchants Of Air release page: http://www.merchantsofair.com/cecilias-world.html

Preview (first two chapters): http://www.merchantsofair.com/preview

  Contact